По словам журналиста, для многих американцев популярность Путина — загадка, потому что они всё ещё мыслят о России образами времён холодной войны. Этот негативный взгляд на страну подпитывался стереотипами западной массовой культуры с её «бесконечными русскими злодеями».

Российского же лидера как бывшего сотрудника КГБ граждане США представляют тираном, потому что даже после распада СССР были заметны признаки «возвращения к тоталитаризму». Всё это формируется на фоне информации об ограничениях свободы прессы в стране и всё более отчётливой демонстрации «мачо-гомофобии».

Теперь поднимается тема «российского вмешательства», причём не только в американские, но и в европейские выборы. Возникает атмосфера враждебности, которая резко контрастирует с позицией Дональда Трампа, в прошлом неоднократно предлагавшего улучшить отношения с Россией, подчёркивает журналист.

Чтобы частично развеять ошибочные мнения о России, «которыми засорены ведущие СМИ», Огивли предлагает экскурс в недавнюю историю страны. На его взгляд, только благодаря этому можно понять, почему «многие россияне — хотя и не все — придерживаются столь высокого мнения о своём руководителе».

После окончания холодной войны многие в свободном мире вздохнули с большим облегчением и были готовы встретить с распростёртыми объятьями русских, «скинувших ярмо коммунизма и тоталитаризма». Но 90-е не стали для страны «светлым временем расцвета демократии», наоборот, она погрузилась в хаос.

В 1991 году к власти пришёл Борис Ельцин, и уже через два года его танки штурмовали парламент. Отчасти из-за плохо организованного перехода к рыночным отношениям экономика оказалась в руинах. Люди теряли пенсии и накопления. Для многих жизнь стала ещё сложнее, чем при тоталитаризме. В 1998 году рубль рухнул, а большинство российских банков разорились.

Такова была обстановка к началу нулевых: Россия лишилась статуса одной из двух ведущих мировых сверхдержав, а в её экономике царил бардак. Но затем бразды правления перешли к Путину. Экономическая ситуация стабилизировалась, и в течение следующих 14 лет реальные доходы россиян выросли семикратно.

«При Путине миллионы россиян присоединились к мировому среднему классу. Разумеется, не без помощи высоких цен на нефть российская экономика с лёгкостью обходила экономики партнёров по «Большой семёрке» с 2000 по 2014 год», —  отмечает Огивли.

Но дело не только в экономике, и именно поэтому популярность Путина не пострадала из-за очень серьёзного падения доходов населения в последние несколько лет. После хаоса и нищеты 90-х, потери статуса сверхдержавы жители страны смогли вновь ею гордиться. «Именно поэтому, когда Путин аннексировал Крым, большинство россиян испытывали радость», — поясняет журналист.

«Россия совместно с другими странами могла бы решить множество вопросов, будь то экология, борьба с терроризмом или мировая экономика. Но вся трагедия ситуации в том, что мы оказались под грудой неясных мотивов, плохой прессы и упущенных возможностей», — уверен автор статьи.

Воображение рисует множество альтернативных сценариев развития событий. К примеру, в 1991 году Соединённые Штаты могли бы не отвлекаться на первую войну в Персидском заливе и помочь России перейти от плановой к рыночной экономике подобно тому, как Западная Германия помогла Восточной после падения Берлинской стены.

«Неужели поздно надеяться на позитивный исход? Всё зависит от того, какой точки зрения о российском лидере вы придерживаетесь. Если Путин, действительно, является злодеем, каким его рисуют западные СМИ, то в его отношениях с Трампом нет особого смысла. С другой стороны, если российский президент заслуживает незыблемую поддержку своего народа, возможно, восхищение им и признание со стороны Трампа в качестве партнёра имеет больший смысл», — заключает Огивли.